Hocosto (Achtmaal), Lightyear (Helmond), Morphotonics (Veldhoven), Flow.ai (Tilburg) en PeelPioneers (Son) zijn de eerste winnaars van de Brabant Startup Awards. De prijzen werden op 25 september in Tilburg uitgereikt. De Brabant Startup Awards zijn een initiatief van Innovation Origins, in samenwerking met BOM Brabant Ventures.

Flow.ai is een platform om slimme chatbots te bouwen via een eenvoudige drag-and-drop interface. Het biedt integraties met Facebook Messenger, Amazon Alexa en binnenkort ook met Google Home en WhatsApp. De in Tilburg gevestigde startup werd eerder dit jaar geselecteerd voor het exclusieve Tech Stars accelerator programma in Toronto. Daarbij ontvingen zij direct $120.000 van een groep Amerikaanse en Canadese investeerders. Flow.ai bestaat uit de drie oprichters en een salesvertegenwoordiger in Tilburg en daarnaast een developer in Oekraïne. “Die laatste hebben we in Toronto leren kennen”, zegt mede-oprichter Sander Wubben. “Het is de bedoeling dat hij daar een team gaat bouwen dat voor ons aan de slag gaat.”

Het flow.ai-team heeft het Canadese avontuur vooral gebruikt om de businesskant van het bedrijf verder te ontwikkelen. Wubben: “Tech Stars was in alle opzichten een grote mijlpaal voor ons. We hebben er ontzettend veel geleerd en natuurlijk ons netwerk kunnen uitbreiden. Voorheen waren we eigenlijk alleen maar met productontwikkeling bezig: machine learning, AI en product design. De business bleef erg lastig. Nu hebben we daar meer zicht op.”

Concreet betekende dat dat Flow.ai niet meer op zoek gaat naar zoveel mogelijk kleinere klanten, maar zich eerst richt op een paar grote. “We zijn er achter gekomen dat je gewoon de grote businesses moet zien te pakken. Voor ons betekende dat ook dat we niet in Canada zijn gebleven, maar terug zijn gekomen naar Tilburg. Hier in Nederland zijn onze kansen het grootst, hier hebben we ons primaire netwerk. Van daaruit gaan we wel weer verder bouwen.”

De gewijzigde klantentactiek lijkt succes te hebben, want inmiddels heeft Flow.ai diensten gebouwd voor Samsung Nederland, Rabobank en Mediamarkt. “Het gaat daarbij primair om functionaliteiten rond customer service, de klantendienst. Veel bedrijven willen delen daarvan automatiseren en dat kunnen we voor ze doen.”

Samsung Nederland bijvoorbeeld heeft een chatbot laten bouwen die ze via Facebook Messenger laten lopen. Wubben: “Klanten kunnen er met vragen over hun telefoon terecht, of over een wasmachine die niet werkt. Door gebruik te maken van de productcodes op het apparaat, kunnen we vrij goed vooraf een dialoog opzetten.” Bij Rabobank gaat het om een chatbot voor een reisverzekering, bij mediaMarkt ook om customer service.

Het bijzondere van Flow.ai zit hem volgens Wubben in de technologie. “Wat dat betreft kunnen we ons echt meten met een bedrijf als Google. Natuurlijk hebben wij niet de beschikking over de bijna ongelimiteerde resources die ze daar hebben. Maar wij kunnen wel sneller schakelen. En we kunnen persoonlijk helpen.” Daarnaast onderscheidt Flow.ai zich door de taal, zegt Wubben. “De meeste platforms maken gebruik van het Engels als voertaal, maar wij kunnen ook Nederlands leveren en binnenkort ook Frans en Duits. Dat is echt bijzonder.”

Flow.ai is een van de initiatieven die mede tot stand kwam met ondersteuning van Starterslift, nu Braventure (partner van Midpoint Brabant).

Bron: InnovationOrigins.com