Midpoint Brabant, de Langstraat gemeenten en Leather Made Smart hebben op 2 juli een intentieverklaring ondertekend voor de ontwikkeling van een circulair centrum voor leer in Waalwijk. Het doel is het uitdragen van ‘de meest slimme en duurzame schoen- en lederregio’. Vandaag is de officiële oprichting van Leather Made Smart, een initiatief van regionale ondernemers in de lederbranche. Wat zijn precies de plannen van deze coöperatie? We vroegen het aan Peter Konijnenburg, initiatiefnemer en executive bestuurder, en Ilse Roggeveen, beoogd manager van het bedrijfsbureau.

Kun je uitleggen waarom jullie dit initiatief hebben genomen en wat jullie ambitie is?

De Langstraat, met Waalwijk in het hart, is van oudsher een schoenen- en lederregio van wereldklasse. Die positie willen we borgen en versterken. De schoenen- en lederbedrijven uit de Langstraat zijn dankzij hun know how, aanpassingsvermogen en innovatiekracht een toonaangevende speler. Tegelijkertijd is er de roep om meer ‘smoel’ voor onze regionale schoen- en ledersector. Marktpartijen zoeken naar kansen om onze voorhoedepositie te versterken. Bedrijfsleven en overheid willen meer zakelijke leads, meer talent aan de branche verbinden, meer bedrijfsontwikkeling en een nog beter en duurzaam vestigingsklimaat voor schoenen- en leerbedrijven. Samenwerking en innovatie zijn sleutelthema’s. Door verregaande, regionale samenwerking tussen gemeente en bedrijven ontstaat meer slagkracht. Samen kunnen we dingen doen die een individueel bedrijf niet van de grond krijgt. Samen vertellen de ondernemers het verhaal waarmee de Langstraat scherper gepositioneerd kan worden naar potentiële businesspartners, professionals, studenten en scholieren. Innovatie en ‘ambachtelijk werken’ gaan hier al meer dan honderd jaar samen met ondernemerschap en handelsgeest. Het maakt dat de Langstraat vandaag een slimme en sterke regio is waar zo’n 300 schoenen- en lederbedrijven succesvol zijn.

De Langstraat was ooit hét internationale centrum voor leder en schoenen. Hoe sterk is de regio hier nu nog in qua productie en handel?

Het economisch belang van onze schoenen en lederbedrijven is een paar jaar geleden nog goed onderzocht. Bijna 10% van alle bedrijven in de Langstraat is actief in de schoenen- of lederbranche. Met ongeveer 300 bedrijven zijn we regionaal de grootste branche. Ongeveer 7% van het bruto regionaal product is direct of indirect afkomstig van het schoenen- en ledersector. In Nederland is de Langstraat veruit de sterkste schoenen- en lederregio. In een internationaal perspectief ligt dat wat anders. Halverwege de vorige eeuw zijn veel productiebedrijven vertrokken uit de regio, maar niet allemaal. Qua handel zijn we nog steeds heel groot: tientallen miljoenen paar schoenen worden jaarlijks door onze bedrijven verhandeld.

Wie zijn er al bij Leather Made Smart aangesloten en waar streef je naar qua aantal en type deelnemers?

Leather Made Smart is een initiatief van samenwerkende ondernemers en de lokale overheid in de Langstraat. Rabobank De Langstraat heeft de partijen in 2018 voor de eerste keer aan tafel uitgenodigd om samenwerking aan te jagen. Leather Made Smart is een coöperatieve vereniging met directeuren en eigenaren van schoenen- en lederbedrijven als leden. Een tiental ondernemers heeft de vereniging nu opgericht. In het najaar organiseert de coöperatie haar eerste ledenvergadering en wordt er een bestuur benoemd. We denken dat ieder bedrijf uit onze branche profiteert van de zaken die door Leather Made Smart worden opgepakt. Dat betekent dat we in potentie zo’n 300 leden kunnen verbinden. Als we over drie jaar op een derde van dat aantal zitten, zijn we heel goed bezig.

Welke gemeenten zijn erbij betrokken en welke wil je er nog bij betrekken?

Alle gemeenten in de Langstraat zijn verbonden: Waalwijk, Heusden, Loon op Zand en Dongen.

Welke activiteiten ga je ontplooien met Leather Made Smart?

Van promotie tot innovatie, van kennis tot arbeid. Alles om de sector te helpen. Leather Made Smart is het eerste aanspreekpunt voor het (internationale) bedrijfsleven, onderwijsinstellingen en overheden die verbinding zoeken met schoenen- en/of lederbedrijven in de Langstraat. Hiernaast verzorgt Leather Made Smart PR en promotie voor de aangesloten schoenen- en lederbedrijven. In die rol willen we organisator zijn van events die de positie van regionale schoenen- en lederbedrijven versterken. En we zorgen ook dat kennis gedeeld wordt over bijvoorbeeld leder en ambacht, in brede zin, maar ook richting studenten en scholieren.  Op de arbeidsmarkt willen we een ingang zijn voor talent dat verbinding zoekt met schoenen- en/of lederbedrijven. Op het gebied van innovatie zijn we een circulaire hotspot en zorgen we voor coördinatie van projecten die daar mee te maken hebben.

Met Midpoint Brabant en Gemeente Waalwijk hebben jullie vorige week een intentieovereenkomst getekend voor Up-New Leather, dat een circulaire hotspot voor leder en schoenen moet worden. Wat is hiervan de gedachte, en wat gaat er gebeuren op dit gebied?

Up-New Leather maakt deel uit van een netwerk van circulaire centra in diverse sectoren die de komende jaren oppoppen in Midden-Brabant. In Up-New Leather ga je ervaren of zien hoe efficiënt hergebruik van materialen in de praktijk kan werken en hoe je hier mogelijk zelf mee aan de slag kunt gaan als ondernemer, student of burger. Het centrum wordt een portaal voor circulaire initiatieven in de leder- en schoenenbranche, gericht op innovaties en duurzame inzetbaarheid van arbeid en talent.

Welke rol speelt het geplande leder- en schoenenmuseum hierin?

Samen met het museum gaat Leather Made Smart onderzoeken wat de beste plek wordt voor Up-New Leather en hoe we dit gaan organiseren.

Hoe zie je de toekomst van Leather Made Smart?

Die vraag moet je eigenlijk aan onze leden stellen. Om succesvol te blijven, snappen steeds meer bedrijven dat ze snel op trends moeten kunnen inspelen of – beter nog – zelf met vernieuwing moeten komen. Of het nu over de ontwikkeling, de productie of het vermarkten van schoenen en leren accessoires gaat: in de Langstraat doen we de zaken graag slim en beheersen we het pure ambacht tot in de puntjes. Het maakt dat onze regio het natuurlijke startpunt is, of zou moeten zijn, voor iedereen die verder wil komen met schoenen en leder. Met Leather Made Smart hebben we alle kansen om die belofte te laten werken voor ieder schoenen- of lederbedrijf in de Langstraat en onze regio sterker te maken. Als onze bedrijven elkaar daarin vinden, is dat een mooie toekomst.

Meer info: www.leathermadesmart.nl

Fotocredits: Alphenberg Waalwijk