De Efteling, Nationaal Park Loonse en Drunense Duinen, vestingstad Heusden, Europa’s oudste neo-Byzantijnse kerk Sint Jan de Doper en binnenkort het Schoenenmuseum in Waalwijk. Waar in Nederland vind je een regio met zulke toonaangevende attracties in zo’n prachtige natuuromgeving? Niet voor niets noemt de regio De Langstraat zich de ‘tuin van Brabant’. Een groene zone tussen Tilburg, Breda, ’s-Hertogenbosch en fraaie aangrenzende buitengebieden zoals Biesbosch, Vught en Oisterwijk. Een ideale omgeving voor dagtrips en korte en lange verblijfsvakanties.

Aileen Kok is sinds twee jaar manager van RBT De Langstraat, het Regionaal Bureau voor Toerisme dat is gehuisvest in de Centrale Bibliotheek in Waalwijk. Namens de gemeenten Waalwijk, Heusden, Loon op Zand en Dongen richt het zich op een duurzame groei van de vrijetijdssector. Oftewel: het bevorderen van economie, toerisme, cultuur, werkgelegenheid en leefbaarheid in De Langstraat. Aileen licht toe: “Naast de inwoners van onze vier gemeenten en bezoekers uit de omliggende regio richten we ons op de (inter)nationale bezoekers. We doen dat via onze iconen. De Efteling is met vijf miljoen bezoekers per jaar één van de grootste trekpleister in Nederland. De Belgische en met name de Duitse bezoekers zijn bereid om een twee tot drie uur te reizen naar onze regio en hier één of meerdere dagen te overnachten. Zij besteden maar liefst drie keer zoveel als de Nederlandse gasten. Bij het realiseren van ‘meer bezoekers, bestedingen en bezetting’ werken we nauw samen met diverse partijen, waaronder VisitBrabant en House of Leisure van Midpoint Brabant.”

Ontdekken van verborgen plekken

Onvergetelijke dagtrips en een langer verblijf in De Langstraat. Daar is RBT De Langstraat dagelijks mee bezig. Als je ziet wat hier allemaal te beleven is, dan geloof je je ogen niet. Wandelen, fietsen, skeeleren… op allerlei manieren kun je de verborgen plekken ontdekken waar je in je dagelijkse drukke leven vaak aan voorbij gaat. Aileen: “We creëren belevingen op basis van de typische kenmerken van onze regio: samen, spelen en familiair. Onze initiatieven zijn vooral bestemd voor mensen die gaan voor gezelligheid, samen genieten en kinderlijk plezier. Mensen die niet alleen rust zoeken, maar er graag op uit trekken om geïnspireerd te raken en ook zelf actief te zijn. Zo zijn er onder andere wel 50 wandel- en fietsroutes die je kan volgen. In 2022 komen we bovendien met een onlineboekingsmodule. Zo bieden we  marketingondersteuning aan ondernemers in onze regio, die ook zelf met nieuwe ideeën komen. Met name in de lederbranche zien we creatieve dingen, onder meer op het gebied van het circulair maken van producten en hergebruik van restproducten. In Waalwijk en Dongen komen centra voor circulair leder. Gaaf is ook de Wet Blue wandeling door Waalwijk waarbij diverse gebouwen ’s avonds zijn uitgelicht in blauw, de kleur die een dierenhuid krijgt nadat deze een tijd in een bad heeft gelegen.”

Fiets & leder routes

RBT De Langstraat werkt nauw samen met Verrassend Langstraat & meer, een evenementenbureau voor bedrijfsuitjes. De oprichtster Saskia Bodelier vertelt met passie over de inspirerende leder- en fietsroutes die zij organiseert: “De Langstraat is eeuwenlang hét wereldwijde centrum van de leder- en schoenenindustrie geweest. Nog altijd zijn er hier meer dan 300 bedrijven actief in deze sector en is 25 procent van alle Nederlandse schoenproducent in De Langstraat gevestigd. Waalwijk kent de grootst concentratie schoenhandelsbedrijven in Europa. Hoe mooi en logisch is het dan om die schitterende natuuromgeving te combineren met het tonen van de rijke historie waar we hier zo trots op zijn. Zo zijn de fiets & leder routes ontstaan.”

Wat maak je zoal mee op deze routes? Saskia vervolgt: “Al fietsend ontdek je de verborgen pareltjes via QR-codes die toegang geven tot video’s. Bij route Oost in Waalwijk en Drunen kom je tijdens een rit van 25 kilometer langs de voormalige schoenfabrieken Van Haren en rijd je via het Halve Zolenpad naar Durea (gespecialiseerd in breedtematen), de nog altijd actieve schoenfabriek Van Drunen en Topfinish Coen van Rooij. Je start bij Stadsbrouwerij Sint Crispijn en eindigt bij het nieuwe Waalwijkse Schoenenmuseum dat begin 2022 haar deuren opent op het Raadhuisplein. Samen met de Markt wordt dit plein de komende maanden volledig vernieuwd en vergroend.”

En route West? Saskia: “Deze is 39 kilometer en loopt door de Loon op Zand en Dongen. Dit gebied is vooral bekend geworden van de looierijen, vanwege de aanwezigheid van vee, bossen met eiken en stromend water. Je zou deze fietsroute kunnen starten in Dongen bij het Heuvelpark en vervolgen naar het Museum De Looierij en de voormalige Ligtenberg fabriek. Hier kun je ervaren hoe het er aan toe ging en wat er nog steeds gedaan wordt. Vervolgens activeer je de QR-code in Kaatsheuvel bij de wereldberoemde tassenmaker Henk Meijers, Schoenfabriek van Beers en het industrieel monument Meester Schoenmaker. De route eindigt in Loon op Zand bij De Gouden Laars en de imposante lederfabriek Gebroeders Van Esch waar het hele nalooiproces nog altijd op ambachtelijke wijze wordt verricht, met milieuvriendelijke middelen en reiniging en hergebruik van water.”

Fiets & food routes

Saskia tot slot: “Bij de fiets & food routes kom je weer op allerlei andere plekken. Ook hier is er een route Oost en West. De nadruk ligt hier op gezonde en biologische voeding. En uiteraard op échte streekproducten. Net als de lederroutes zijn deze volledig gratis. Je kunt deze rijden via de routemodules op de website van Bezoek de Langstraat. Bij de foodroutes kun je ook een foodarrangement voor € 19,50 nemen. Zo kun je ook zelf iets proeven uit de tuin van Brabant: De Langstraat.”

Meer weten?

Meer weten over RBT De Langstraat, de fietsroutes en wat er allemaal te doen is in De Langstraat. Check dan deze websites: